Ceniza y polvo: Cómo afecta la radiación ionizante a los materiales orgánicos e inorgánicos

El ser humano medio sólo tiene la más mínima idea de los efectos de la radiación. La mayoría de las personas asocian el término con los desastres nucleares y los tratamientos contra el cáncer, ambos conocidos por el impacto devastador que tuvieron (y tienen) sobre los seres vivos. La radiación ionizante, que se refiere a partículas radioactivas como las partículas alfa y beta, y las ondas electromagnéticas como los rayos gamma o ultravioleta, se denomina así porque tiene suficiente energía para separar los electrones de los átomos para crear iones. Es esta alteración la que causa tales daños tanto en materiales orgánicos como inorgánicos; miremos más de cerca.

Organismos vivos

Normalmente, las células están controladas por la estructura química de las moléculas de ADN. Cuando la radiación ionizante arranca los electrones de los átomos y crea pares de iones, el resultado es extremadamente reactivo químicamente; la energía liberada es suficiente para interrumpir los enlaces moleculares, y las hebras de ADN se rompen. En los casos en que el cuerpo humano está expuesto a grandes dosis de radiación ionizante, como en la sala de control de la central eléctrica de Chernobyl, los efectos intensos se conocen como enfermedad por radiación o envenenamiento por radiación: los niveles más bajos causan náuseas, vómitos, fiebre y fatiga, mientras que los niveles más altos pueden llevar a la muerte de las células sanguíneas y la radiodermatitis. La exposición prolongada a dosis más bajas no necesariamente tiene efectos inmediatos, pero eso no significa que su cuerpo no esté experimentando cambios, ya que esas cadenas de ADN pueden repararse por sí solas, pero no completamente. Su probabilidad de desarrollar cáncer o tumores aumenta rápidamente a medida que sus células mutan y transmiten esas mutaciones a células futuras. Las visitas al famoso sitio de Chernobyl y a su cercana ciudad de Pripyat son notoriamente espeluznantes; se puede decir con certeza que toda una zona poblada se vio obligada a recoger y partir sin previo aviso ni preparación. El estado de los objetos que se dejan atrás es peculiar, ya que han sufrido cambios causados por algo más que una simple negligencia. Aunque estos materiales no son vivos, sus estructuras electrónicas y químicas siguen siendo afectadas por las radiaciones ionizantes:

Metales: La exposición a la radiación puede resultar en el endurecimiento por radiación; así como la sequedad extrema (humedad por debajo del 15%) puede hacer que los documentos se vuelvan frágiles, el endurecimiento por radiación puede reducir la dureza de un metal, permitiendo que se produzcan fracturas frágiles. A medida que los átomos son expulsados de sus sitios de celosía, se producen defectos, dislocaciones y corrosión por tensión en objetos y estructuras metálicas de todo tipo

Concreto: Aunque el concreto juega un papel en la contención de la radiación, no es inmune a ella. La exposición nuclear provocará una pérdida de propiedades mecánicas debido al hinchamiento de los áridos del hormigón; cuanto más tiempo se exponen las estructuras de hormigón a altos niveles de radiación, mayor es el riesgo de colapso, ya que muchas personas no tienen en cuenta el hecho de que nosotros, como seres vivos, estamos expuestos a la radiación durante todo el año en forma de rayos UV.

Al igual que una quemadura solar enrojece e irrita nuestra piel, los poderosos rayos también pueden tener un efecto en nuestras pertenencias; si dejas ese bonito sofá de cuero en un lugar soleado, notarás que comienza a deteriorarse a un ritmo mucho más rápido, independientemente de tu rutina de acondicionamiento de seis meses. Ciertos materiales radioactivos (como los radioisótopos) se utilizan en medicina como una forma segura de rastrear el progreso de un medicamento en el sistema humano; esto se denomina radiomarcaje. Como isótopo radioactivo del elemento hidrógeno, el tritio (que tiene una vida media de 12,5 años) se utiliza a menudo para tales fines. Siempre y cuando seamos conscientes de nuestros niveles de exposición, la radiación es un fenómeno inocuo.

 

 

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