La escasez de helio podría desinflar tanto los esfuerzos de atención médica como los globos de las fiestas de cumpleaños

Con 18 millones de eventos y reuniones organizadas en todo Estados Unidos cada año, a menudo tenemos algo que celebrar o una razón para socializar. Y es una buena apuesta que cada vez que des una fiesta, tendrás globos de colores rebotando por ahí. Pero a la luz de la escasez de helio, puede pasar un tiempo antes de que pueda succionar algo de ese gas para hablar con una voz cómicamente alta, e incluso puede que tenga problemas en el consultorio del médico.

A pesar de que el helio es el segundo elemento más abundante en el universo – y que los Estados Unidos es el proveedor número uno de helio a nivel mundial – estamos experimentando una escasez significativa a escala global. La escasez, que comenzó esta primavera, se debe probablemente a una serie de factores contribuyentes. Una refinería de Exxon Mobile ubicada en Wyoming, por ejemplo, fue cerrada este verano debido a mantenimiento, mientras que las compañías han experimentado problemas para extraer helio en Qatar. Una reserva federal de helio en Texas también ha disminuido durante varios años. Y aunque a menudo nos preocupamos por el precio y la disponibilidad del petróleo, está claro que la escasez de helio puede tener consecuencias drásticas.

Cuando se imagina el helio, lo más probable es que piense en un montón de globos. Ciertamente, la industria de los eventos se ha enfrentado a grandes obstáculos como resultado de la escasez. Party City ha sentido los efectos, aunque la compañía sostiene que su decisión de cerrar 55 tiendas en todo el país no tiene nada que ver con el impacto que la escasez ha tenido en las ventas. Los proveedores de fiestas locales también se han visto obligados a subir los precios de los productos de globos llenos de helio, una medida con la que muchos consumidores pueden no estar de acuerdo. Algunos proveedores informan que el precio de los tanques de helio se ha triplicado durante la última década aproximadamente, y dada la continua falta de disponibilidad, los precios de los globos podrían seguir subiendo.

Pero el helio no se usa sólo para hacer que los globos floten en el aire. El mercado de gases especiales se clasifica en dos tipos distintos: gases puros y mezclas de gases. Los gases de especialidad, incluido el helio, se utilizan fácilmente en el campo médico. Es un componente necesario en las industrias que se ocupan de bolsas de aire para automóviles, equipos de buceo en aguas profundas, criogenia, fibra óptica, teléfonos celulares y máquinas de resonancia magnética. De hecho, muchos expertos dicen que hasta un 40% de la demanda de helio proviene de la industria médica, siendo la mayoría para los escáneres de RM. Si usted experimenta dolor en la parte baja de la espalda, conocido como la única causa principal de discapacidad en todo el mundo, su médico podría recomendarle que se someta a una resonancia magnética, pero será más difícil de conseguir (o al menos prohibitivamente caro) debido a la inaccesibilidad del helio, que se utiliza para enfriar el equipo semiconductor utilizado en estas máquinas. Además, el helio se utiliza en aplicaciones médicas para ayudar a las personas con ciertas afecciones respiratorias y para ayudar en la investigación médica. Sin helio, la calidad de la atención al paciente podría ser cuestionada.

Pero independientemente de si usted está deprimido por la falta de globos o está preocupado por el estado de su atención médica, la escasez de helio es una de las principales causas de preocupación. Y aunque un equipo de investigación ha descubierto un yacimiento de helio en Tanzania, no está claro si esta solución será viable. Por ahora, es posible que desee planear sus fiestas sin globos y cruzar los dedos para que su seguro médico cubra la mayoría de los gastos en los que pueda incurrir.